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Freya, una Springer Spaniel, è uno dei cani che è stato addestrato a fiutare il profumo della malaria. Il naso altamente sensibile di Freya potrebbe aiutare a fornire il primo test non invasivo per la malattia.
I cani sniffer potrebbero potenzialmente essere schierati nei porti di ingresso per identificare i passeggeri che trasportano la malaria per prevenire la diffusione della malattia oltre i confini e per garantire alle persone un tempestivo trattamento antimalarico.
Una nuova ricerca ha scoperto che i cani, come Freya, potrebbero essere addestrati a fiutare la malaria nelle persone e aiutare a prevenire la diffusione della malattia mortale.
I ricercatori hanno scoperto che i cani potevano profumare la malaria in campioni di calze portate dai bambini infetti. Dicono che le loro scoperte potrebbero potenzialmente portare al primo test rapido e non invasivo per la malaria.
Anche se la ricerca è nelle sue fasi iniziali, gli scienziati sperano che cani sniffer addestrati possano aiutare a fermare la diffusione della malaria tra paesi e portare a persone infette che vengono individuate prima e trattate rapidamente.
Il Professor Steve Lindsay del Dipartimento di Bioscienze dell’Università di Durham ha dichiarato: “Mentre le nostre scoperte sono in una fase iniziale, in linea di principio abbiamo dimostrato che i cani potrebbero essere addestrati a rilevare le persone malate infettate dal loro odore con un credibile grado di precisione.
“Questo potrebbe fornire un modo non invasivo di screening per la malattia nei porti di ingresso in modo simile a come i cani da fiuto vengono abitualmente utilizzati per rilevare frutta e verdura o droghe negli aeroporti.
“Questo potrebbe aiutare a prevenire la diffusione della malaria in paesi che sono stati dichiarati esenti da malaria e anche a garantire che le persone, molte delle quali non sono consapevoli di essere infette dal parassita della malaria, ricevano un trattamento antimalarico per la malattia”.
I ricercatori del Medical Research Council Unit, il Gambia e la London School of Hygiene & Tropical Medicine hanno usato calze di nylon per raccogliere campioni di odore da bambini apparentemente sani di età compresa tra i 5 e i 14 anni nella regione del fiume Upper Gambia in Africa occidentale.
Usando un semplice test con le dita, i bambini sono stati sottoposti a screening per determinare se avevano il parassita della malaria Plasmodium falciparum nel sangue.
I campioni di calze sono stati trasportati alla carità Medical Detection Dogs (MDD) a Milton Keynes, nel Regno Unito, dove i cani sono stati addestrati a distinguere tra il profumo di bambini infetti da parassiti della malaria e quelli che non erano infetti.
In totale sono stati testati 175 campioni di calze, compresi quelli di tutti i 30 bambini malaria positivi identificati dallo studio e 145 dei bambini non infetti.
I cani sono stati in grado di identificare correttamente il 70% dei campioni infetti da malaria. I cani erano anche in grado di identificare correttamente il 90% dei campioni senza parassiti della malaria.
La malaria è una malattia potenzialmente letale causata da parassiti trasmessi alle persone attraverso i morsi di zanzare anofele femmina infette, ma può essere prevenuta e curata.
Secondo l’Organizzazione mondiale della sanità, dal 2000 sei paesi sono stati certificati senza malaria, con altri 12 paesi che hanno riferito che nessun caso di malaria è nato all’interno dei loro confini.
Nonostante questo successo, tuttavia, i progressi nel controllo globale della malaria si sono fermati. Secondo l’ultimo rapporto mondiale sulla malaria dell’OMS, nel 2016 si sono registrati 216 milioni di casi di malaria, con un aumento di cinque milioni di casi rispetto all’anno precedente. Le morti sono state circa 445.000, un numero simile all’anno precedente.
Identificare le persone infette dal parassita della malaria, ma non presentare i sintomi, è fondamentale in quanto possono essere trattati con farmaci antimalarici e la diffusione della malattia può essere prevenuta.
I cani sniffer potrebbero fornire un test non invasivo, portatile e rapido per identificare i portatori di malaria e sarebbero particolarmente utili in contesti in cui ci sono pochi individui con parassiti della malaria. La conferma della malattia dovrebbe essere effettuata prelevando un campione di sangue con un dito utilizzando un test diagnostico rapido seguendo le linee guida dell’Organizzazione Mondiale della Sanità.
Uno studio di accompagnamento ha introdotto un cane di biodetificazione finto nei villaggi del Gambia per valutare la loro accettabilità, con i ricercatori che hanno riferito che la maggior parte delle persone era favorevolmente disposta al loro uso in linea di principio.

Il coautore dello studio, il dott. Claire Guest, Chief Executive Officer di Medical Detection Dogs, ha dichiarato: “MDD ha avuto risultati positivi addestrando i cani a rilevare le malattie tra cui il cancro e le variazioni di zucchero nel diabete a causa dell’odore. Questa è la prima volta che abbiamo addestrato i cani a rilevare un’infezione parassitaria e siamo lieti di questi primi risultati.
“Il potenziale per addestrare i cani a rilevare malattie tropicali in cui la diagnostica è scarsa, come la leishmaniosi e la tripanosomiasi, è enorme. Credo che questo studio indichi che i cani hanno un’eccellente capacità di rilevare la malaria e se presentati all’interno di un individuo infetto dal parassita o da un indumento indossato di recente, i loro livelli di precisione saranno estremamente alti. Questo è un test affidabile e non invasivo ed è estremamente eccitante per il futuro. “
Il professor James Logan, capo del Dipartimento per il controllo delle malattie, presso la London School of Hygiene & Tropical Medicine, ha dichiarato: “I nostri progressi sul controllo della malaria si sono arenati negli ultimi anni, quindi abbiamo disperatamente bisogno di nuovi strumenti innovativi per aiutare nella lotta contro la malaria.
“I nostri risultati mostrano che i cani sniffer potrebbero essere un modo serio di fare diagnosi di persone che non mostrano alcun sintomo, ma sono ancora contagiosi, più veloci e più facili.”
Il Professor Umberto D’Alessandro, Direttore Unità presso MRCG presso LSHTM, ha dichiarato: “Rilevare persone malate ma malate è un processo laborioso e lungo che richiede la raccolta di un campione di sangue per essere poi elaborato in un laboratorio attrezzato.
“Nuovi approcci per facilitare l’identificazione degli individui infetti da trattare aiuterebbero enormemente ad affrontare il serbatoio umano di infezione e possibilmente a ridurre la trasmissione della malaria. L’opportunità di utilizzare cani addestrati per questo scopo è promettente. I risultati mostrano che potrebbe essere possibile identificare le persone infette dal loro odore corporeo. “
I risultati dello studio sono sostanzialmente in linea con i criteri per l’acquisizione di test diagnostici rapidi.
I ricercatori dicono che in futuro potrebbero essere sviluppati sensori di odore artificiale per rilevare i parassiti della malaria, ma fino ad allora i cani addestrati potrebbero essere un’alternativa utile ai porti di ingresso.
Tuttavia, dicono che sono necessarie ulteriori ricerche per vedere se i cani possono fiutare direttamente la malaria nelle persone infette dalla malattia.
Sono anche necessari studi futuri per vedere se i cani possono rilevare la malaria nell’odore di persone infette provenienti da altre parti del mondo prima che gli animali possano essere utilizzati sul campo, hanno aggiunto i ricercatori.
La ricerca è stata finanziata dalla Bill & Melinda Gates Foundation. È stato realizzato dalla Durham University, dall’associazione Medical Detection Dogs, dalla London School of Hygiene & Tropical Medicine e dall’università di Dundee, dal Medical Research Council Unit The Gambia presso la London School of Hygiene & Tropical Medicina e il Programma nazionale di controllo della malaria, Gambia.

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